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Escuchar expresiones de odio predispone nuestro cerebro a cometer actos de odio

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Una marca en una página, un meme en Internet, un sonido fugaz:
¿cómo es posible que estos estímulos, en apariencia tan insignificantes,
lleven a acciones tan trascendentales como participar en una marcha
racista o masacrar a fieles inocentes?

Algunos psicólogos, neurocientíficos, lingüistas y filósofos están
desarrollando una nueva teoría de comprensión del lenguaje que está
comenzando a ofrecer respuestas. Las investigaciones actuales demuestran
que los seres humanos comprenden el lenguaje al activarse los sistemas
sensoriales, motrices y emocionales en el cerebro.

De acuerdo con esta nueva teoría de la simulación, el simple hecho de
leer un texto en una pantalla o de escuchar un podcast activa áreas del
cerebro de manera muy similar a cuando estamos en la situación que el
lenguaje describe. Este proceso hace que sea mucho más fácil pasar de
las palabras a los hechos.

Como psicólogo cognitivo, mi propia investigación se ha enfocado en desarrollar la teoría de la simulación, ponerla a prueba y utilizarla para crear intervenciones para mejorar la comprensión lectora de niños pequeños.

La simulaciones son el primer paso

Tradicionalmente, los lingüistas han analizado el lenguaje como un
conjunto de palabras y reglas que expresan ideas. Pero ¿cómo se
convierten estas ideas en acciones? La teoría de la simulación intenta responder esa pregunta. Sin embargo, muchas teorías tradicionales sobre el procesamiento del lenguaje prestan muy poca atención a las acciones.

La teoría de la simulación propone que el procesamiento de las
palabras depende de la actividad en los sistemas neuronales y
conductuales de acción, percepción y emoción de las personas. La idea es
que percibir palabras activa en los sistemas de nuestro cerebro estados
que son prácticamente idénticos a los que se evocarían con la
experiencia directa de lo que las palabras describen.

Las palabras son suficientes para activar simulaciones en los sistemas neuronales motrices. Joyce Vincent/Shutterstock.com

Tomemos, por ejemplo, la oración “Dos enamorados caminaban tomados de la mano a la luz de la luna por una playa tropical”.

De acuerdo con la teoría de la simulación, cuando leemos estas
palabras, el sistema motriz de nuestro cerebro simula la acción de
caminar; es decir, la actividad neuronal provocada por la comprensión de
esas palabras es similar a la actividad neuronal generada por la acción
concreta de caminar.

De manera similar, los sistemas perceptuales de nuestro cerebro
simulan la vista, los sonidos y la sensación de la playa. Nuestro
sistema emocional también simula los sentimientos implícitos en la
oración.

Entonces, las palabras son suficientes para activar simulaciones en
los sistemas neuronales motrices, perceptuales y emocionales. El cerebro
produce la sensación de estar ahí: el sistema motriz se prepara para la
acción y el sistema emocional motiva dichas acciones.

Por lo tanto, en la simulación, es posible actuar de manera muy
similar a como actuaríamos en la situación real. Por ejemplo, asociar
por medio del lenguaje a un grupo étnico con “bad hombres
podría producir una simulación emocional al ver a los miembros de ese
grupo. A su vez, si esa reacción emocional es lo suficientemente fuerte,
puede motivar una acción – como un comentario despectivo o un ataque
físico.

Si bien la teoría de la simulación aún se encuentra bajo escrutinio
científico, se han comprobado con éxito muchas de sus predicciones.

Por ejemplo, mediante técnicas de neuroimagen para realizar un
seguimiento del flujo sanguíneo en el cerebro, los investigadores
descubrieron que escuchar verbos como “lamer”, “recoger” y “patear” genera actividad en áreas de la corteza motora del cerebro que se utilizan para controlar la lengua, las manos y las piernas, respectivamente.

Escuchar una oración como “El guardabosques vio un águila en el cielo” genera una imagen mental por medio de la corteza visual. Mientras que utilizar bótox para bloquear la actividad de los músculos que fruncen el ceño afecta el sistema emocional y retrasa la comprensión de oraciones que expresan ira.

Estos ejemplos demuestran las conexiones entre el procesamiento del habla y los sistemas motrices, sensoriales y emocionales.

Una sonrisa ayuda a relajarse.
AshTproductions/Shutterstock.com

Recientemente, el psicólogo Michael McBeath,
nuestra estudiante de posgrado Christine S. P. Yu, y yo, descubrimos
otra sólida conexión entre el lenguaje y el sistema emocional.

Tomemos, por ejemplo, pares de palabras de una sola sílaba en inglés
que solo se diferencien en que el sonido de la vocal es más parecido a
una “i” o a una “o”, como “gleam-glum” y “seek-suck”.
Utilizando unos 90 pares de palabras, les pedimos a las personas que
indicaran cuál de las dos palabras les parecía más positiva.

Los participantes seleccionaron la palabra con el sonido similar a
“i” dos de cada tres veces. Ahora, si los sonidos lingüísticos y las
emociones no estuviesen relacionados y las personas eligiesen al azar,
hubieramos esperado que solo la mitad de las palabras con el sonido
parecido a “i” habrían sido identificadas como más positivas.

Nuestra teoría es que esta relación surge porque pronunciar el sonido
“i” activa los mismos músculos y sistemas neuronales que se utilizan al
sonreír, o al decir “¡whisky!”. De hecho, inducir mecánicamente una
sonrisa (por ejemplo, sosteniendo un lápiz entre los dientes sin
utilizar los labios) ayuda a relajarse.

Nuestra nueva investigación demuestra que pronunciar palabras que
activan los músculos de la sonrisa puede tener un efecto similar.

Pusimos a prueba esta idea pidiéndoles a las personas que masticaran
chicle mientras evaluaban las palabras. El chicle bloquea la activación
sistemática de los músculos de la sonrisa. Efectivamente, con el chicle,
la percepción entre las palabras con sonidos similares a “i” y a “o”
fue más equitativa. También demostramos los mismos efectos en China con
pares de palabras en mandarín que contienen estos sonidos parecidos a
“i” y “o”.

La práctica mediante las simulaciones hace fáciles las acciones

Por supuesto que para motivar a alguien a cometer un crimen de odio se necesita mucho más que pronunciar “glum” o “suck”.

Pero las simulaciones se generan más rápido con la repetición.
Cuando alguien escucha una palabra nueva o un concepto por primera vez,
generar esa simulación puede ser un proceso mentalmente complejo. Un
buen comunicador puede facilitar ese proceso haciendo gestos con la mano
para expresar la simulación motriz; señalando objetos o imágenes que
ayuden a crear la simulación perceptual; y haciendo expresiones faciales
y modulando la voz para inducir la simulación emocional.

Con el potencial que tienen para amplificar y repetir información e
ideas, tiene sentido que las redes sociales sea el espacio que fomente
la práctica necesaria para acelerar y darle forma a la simulación. La
simulación mental de “caravana
puede cambiar de una fila de camellos, que es emocionalmente neutral, a
una multitud de narcotraficantes y violadores con mucha carga
emocional.

A través de la simulación reiterada que se genera al leer
repetidamente publicaciones similares, el mensaje se vuelve cada vez más
creíble, porque cada repetición produce otra instancia de esa sensación
de haber estado ahí y de haberlo visto con los propios ojos.

El psicolingüista Dan Slobin sugirió que las formas habituales de hablar llevan a formas habituales de pensar acerca del mundo.
El lenguaje que escuchamos nos proporciona el vocabulario para analizar
el mundo. A su vez, ese vocabulario, al producir simulaciones, genera
hábitos en nuestra mente.

Así como tan solo leer un libro de terror puede hacer que tengamos
miedo a entrar al mar porque simula ataques de tiburones —que son muy
inusuales—, estar en contacto con cierto lenguaje acerca de otros grupos
de personas —y su comportamiento criminal extremadamente inusual— puede
distorsionar nuestra visión de la realidad.

Se pueden crear simulaciones y comprensiones alternativas. Una
caravana puede simularse como familias en una situación difícil que
tienen el valor, la energía y las habilidades para comenzar una nueva
vida y enriquecer nuevas comunidades.

Como la simulación genera la sensación de estar en una situación concreta, motiva las mismas acciones
que la situación en sí. Si simulamos compasión y empatía, y utilizamos
palabras de forma cuidadosa, actuaremos todos con más amabilidad.

This article was originally published in English

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