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Las fotos fuera de contexto son una poderosa forma de desinformación de baja tecnología

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por Lisa Fazio

Cuando piensas en la desinformación visual, tal vez piensas en deepfakes, videos que parecen reales pero que en realidad han sido creados usando poderosos algoritmos de edición de video. Los creadores editan a los famosos en películas pornográficas, y pueden poner palabras en la boca de gente que nunca las dijo

Pero la mayoría de la desinformación visual a la que la gente está expuesta implica formas mucho más simples de engaño. Una técnica común implica el reciclaje de fotografías y videos antiguos legítimos y presentarlos como evidencia de eventos recientes.

Por ejemplo, Turning Point USA, un grupo conservador con más de 1,5 millones de seguidores en Facebook, publicó una foto de una tienda de comestibles saqueada con el título “YUP! #SocialismSucks”. En realidad, los estantes vacíos del supermercado no tienen nada que ver con el socialismo; la foto fue tomada en Japón después de un gran terremoto en 2011.

 

En otro caso, después de una protesta por el calentamiento global en el Hyde Park de Londres en 2019, empezaron a circular fotos como prueba de que los manifestantes habían dejado la zona cubierta de basura. En realidad, algunas de las fotos eran de Mumbai, India, y otras venían de un evento completamente diferente en el parque.

Soy una psicóloga cognitiva que estudia cómo la gente aprende información correcta e incorrecta del mundo que les rodea. La investigación psicológica demuestra que estas fotografías fuera de contexto pueden ser una forma particularmente potente de desinformación. Y, a diferencia de los deepfakes, son increíblemente fáciles de crear.

Fuera de contexto e incorrectas

Las fotos fuera de contexto son una fuente muy común de desinformación.

El día después del ataque iraní de enero a las bases militares estadounidenses en Irak, la reportera Jane Lytvynenko de Buzzfeed documentó numerosos casos de viejas fotos o videos presentados como evidencia del ataque a los medios sociales. Entre ellos se incluían fotos de un ataque militar de Irán en Siria en 2017, videos de ejercicios de entrenamiento rusos de 2014 e incluso imágenes de un videojuego. De hecho, de los 22 falsos rumores documentados en el artículo, 12 involucran este tipo de fotos o videos fuera de contexto.

Esta forma de desinformación puede ser particularmente peligrosa porque las imágenes son una poderosa herramienta para influir en la opinión popular y promover falsas creencias. La investigación psicológica ha demostrado que es más probable que la gente crea en declaraciones de trivialidades verdaderas y falsas, como “las tortugas son sordas”, cuando se presentan junto a una imagen. Además, es más probable que la gente afirme que ha visto previamente titulares recién hechos cuando se acompañan de una fotografía. Las fotos también aumentan el número de likes y compartir que recibe un post en un entorno simulado de medios sociales, junto con las creencias de la gente de que el post es verdadero.

Y las fotos pueden alterar lo que la gente recuerda de las noticias. En un experimento, un grupo de personas leyó un artículo sobre un huracán acompañado de una fotografía de un pueblo después de la tormenta. Era más probable que recuerden falsamente que hubo muertos y heridos graves en comparación con las personas que vieron una foto del pueblo antes de la llegada del huracán. Esto sugiere que las falsas fotografías del ataque iraní de enero de 2020 pueden haber afectado la memoria de la gente en los detalles del evento.

Por qué son eficaces

Hay una serie de razones por las que las fotografías probablemente aumentan su creencia en las declaraciones.

Primero, está acostumbrado a que las fotografías se utilicen para el fotoperiodismo y sirvan como prueba de que un evento ocurrió.

En segundo lugar, ver una fotografía puede ayudarle a recuperar más rápidamente la información relacionada de la memoria. La gente tiende a usar esta facilidad de recuperación como una señal de que la información es verdadera.

Las fotografías también hacen más fácil imaginar que un evento ocurre, lo que puede hacer que se sienta más verdadero.

Finalmente, las fotografías simplemente capturan su atención. Un estudio realizado en 2015 por Adobe encontró que los posts que incluían imágenes recibieron más del triple de las interacciones de Facebook que los posts con sólo texto.

Añadiendo información para que sepas lo que estás viendo

Periodistas, investigadores y tecnólogos han comenzado a trabajar en este problema.

Recientemente, el News Provenance Project, una colaboración entre The New York Times e IBM, publicó una estrategia de prueba de concepto sobre cómo se podrían etiquetar las imágenes para incluir más información sobre su edad, el lugar donde se tomaron y el editor original. Esta simple comprobación podría ayudar a evitar que las imágenes antiguas se utilicen para respaldar información falsa sobre eventos recientes.

Además, las empresas de medios de comunicación social como Facebook, Reddit y Twitter podrían empezar a etiquetar las fotografías con información sobre la fecha en que se publicaron por primera vez en la plataforma.

Sin embargo, hasta que se implementen este tipo de soluciones, los lectores se quedan solos. Una de las mejores técnicas para protegerse de la desinformación, especialmente durante un evento de noticias de última hora, es utilizar una búsqueda de imágenes reversa. Desde el navegador Google Chrome, es tan simple como hacer clic con el botón derecho del ratón en una fotografía y elegir “Buscar imagen en Google”. Entonces verás una lista de todos los otros lugares donde la fotografía ha aparecido en línea.

Como consumidores y usuarios de los medios sociales, tenemos la responsabilidad de asegurar que la información que compartimos sea precisa e informativa. Al estar atentos a las fotografías fuera de contexto, pueden ayudar a mantener la información errónea bajo control.

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