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El regreso de Anonymous

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por Dale Beran

A fines de mayo, cuando comenzaron las protestas contra el asesinato policial de George Floyd, comenzaron a circular informes de que el misterioso grupo de hackers Anonymous había regresado.

Los rumores comenzaron con un video que muestra una figura vestida de negro con la máscara de Guy Fawkes característica del grupo. “Saludos, ciudadanos de los Estados Unidos”, dijo la figura con una voz distorsionada y espeluznante. “Este es un mensaje de Anonymous al Departamento de Policía de Minneapolis”. El locutor enmascarado se refirió al asesinato de Floyd y el patrón más amplio de mala conducta policial, y concluyó: “Expondremos sus muchos crímenes al mundo. Somos legión. Esperanos.”

El clip generó una ola de entusiasmo renovado por Anonymous, particularmente entre los jóvenes. Las cuentas de Twitter asociadas con el grupo vieron un aumento de nuevos seguidores, un par de ellos por millones.En el apogeo de su popularidad, en 2012, Anonymous había sido una red de miles de activistas, una minoría de ellos hackers, dedicados a los ideales libertarios de izquierda de la libertad personal y opuestos a la consolidación del poder corporativo y gubernamental. Pero después de una serie de arrestos, en gran parte se había desvanecido.
Ahora, una nueva generación estaba ansiosa por unirse. “¿Cómo se puede solicitar ser parte de Anonymous? Solo quiero ayudar, incluso haré café o algo a los hackers ”, bromeó un activista en el Reino Unido en Twitter, obteniendo cientos de miles de me gusta y retweets.
Cuentas anónimas de “stan” (súper fan) remezclaron el video en TikTok para darle a la figura en sombras uñas y joyas glamorosas. Otros usaron el servicio de chat Discord para crear espacios virtuales donde miles de nuevos devotos pudieran celebrar a los hackers con memes y fan fiction. Una de las cuentas anónimas más grandes de Twitter suplicaba a las personas que “dejaran de enviarnos desnudos”.Una serie de hackeos siguió al lanzamiento del video. Los medios de comunicación especularon que fue Anonymous quien secuestró los escáneres de la policía de Chicago el 30 y 31 de mayo para reproducir “Fuck tha Police” de NWA y “Chocolate Rain” de Tay Zonday, una canción de 2007 que sirvió como himno no oficial para el grupo. Del mismo modo, cuando el sitio web del Departamento de Policía de Minneapolis se desconectó debido a un aparente ataque DDoS, un ataque que abruma un sitio objetivo con tráfico, las redes sociales acreditaron a Anonymous.Tres semanas después, el 16 de junio, una persona que se identificó como Anonymous filtró cientos de gigabytes de archivos policiales internos de más de 200 agencias en todo Estados Unidos. El hack, etiquetado como #BlueLeaks, contenía poca información sobre la mala conducta de la policía. Sin embargo, sí reveló que los grupos policiales locales y federales difundieron información errónea exagerada y poco investigada a los agentes de policía de Minnesota durante los disturbios de mayo y junio, e hicieron esfuerzos para monitorear la actividad de los manifestantes en las redes sociales.

Recientemente había publicado un libro que detallaba los orígenes enredados de Anonymous y, hasta el mes pasado, pensaba que el grupo se había desvanecido. Me sorprendió su resurgimiento y quería entender cómo y por qué parecía volver, comenzando por quién había hecho el nuevo video. No tardé en averiguarlo.

El video tenía una marca de agua , lo cual no es característico de Anonymous. La marca está borrosa en las copias, pero aparece en la publicación original en fuente blanca: “anonews.co”. Esa URL me llevó a un sitio de agregación de noticias, que me llevó a la página de Facebook del sitio, donde se había publicado la primera versión del video el 28 de mayo. Una compañía británica llamada Midialab Ltd. controlaba la página. Escribí al correo electrónico que figura en la página y el propietario de la empresa respondió el mismo día. Esta persona solicitó el anonimato pero estaba dispuesta a ponerme en contacto con el creador del video.

Sospechaba que estaba persiguiendo la cola de alguna granja de trolls rusa cuyo negocio era promover la división radical de todos los tipos. El primer lugar para informar sobre el video, el 29 de mayo, fue RT, el medio de comunicación ruso de propiedad estatal. ¿Y los millones de nuevos seguidores que acuden en masa a las cuentas de Twitter anónimas? Como señalaron las propias cuentas, muchos eran bots.

Una hora después de recibir el correo electrónico, recibí una llamada de un suburbio en el condado de Harford, Maryland, al norte de donde vivo. El hombre de la línea me dijo que se llamaba John Vibes. “Oye, hombre”, dijo. “¿Sorprendido de que soy local? Yo hice el video “.

Vibes me dijo que había trabajado como promotor de fiestas organizando raves en Baltimore y Filadelfia durante la última década, lo que lo había llevado al pensamiento contracultural y, finalmente, al activismo. “Había estado escribiendo cosas sobre la brutalidad policial y el tipo que dirige anonews.co me contactó” , un emprendedor tecnológico del Reino Unido que estaba de acuerdo con la política de Anonymous y quería apoyarla. Vibes es un escritor independiente que escribe y produce videos para la página de Facebook, que funciona como un centro de noticias. “En su mayoría, solo cubrimos noticias sobre lo que Anonymous estaría interesado: el sistema bancario, la corrupción”, dijo. “Un par de veces al mes veremos las grandes historias y agregaremos el sentimiento general en un video”.De hecho, la página de Facebook publica videos de Anonymous con regularidad, muchos de ellos creados por Vibes. Pero él no era la figura enmascarada que hablaba a la cámara en el video viral más reciente. La página a menudo recicla el mismo metraje y simplemente usa audio nuevo.
Vibes enfatizó que no era un pirata informático, sino un “periodista” que se hacía eco del sentimiento de los miembros de Anonymous en las redes sociales y salas de chat. El propósito de la página de Facebook era crear una salida para ese mensaje. “Para ser claros, no somos una granja de trolls rusa”, dijo Vibes.
Aún así, mi conversación con Vibes me dejó sin saber si Anonymous realmente había regresado. Los nuevos ataques de mayo y principios de junio estaban vinculados al grupo en gran parte a través de rumores. Y el video no fue publicado por piratas informáticos anónimos, sino por un activista que apoyó su mensaje. En cierto sentido, Vibes era simplemente otro fan, remezclando un remix. ¿Fue todo solo humo y espejos?Pero cuando hablé con una variedad de piratas informáticos actuales y anteriores de Anonymous durante el mes pasado, todos insistieron en que Anonymous se estaba reactivando. Para entender por qué, y qué significa eso realmente, es útil tener en cuenta las dos interpretaciones de Anónymous que compiten un poco.En cierto sentido, Anonymous es una comunidad descentralizada de activistas tecnológicos que colaboran en pequeños grupos en proyectos que denominan “operaciones”.

Pero luego está la segunda definición de Anonymous. Los miembros de Anonymous te dirán que Anonymous no tiene miembros, que no es un grupo, sino un banner. La gente se une a ella. Y como una bandera pirata, cualquiera puede subirla por el mástil y empezar a hacer hazañas en nombre de Anonymous.

“Es el vigilante”, me dijo Gregg Housh, uno de los creadores de un video anti-cientologia de Anonymous en 2008. Anonymous “fue diseñado específicamente para ser así. En su fundación inicial, existía como trolls … gente que hacía lo que quería, con ese toque de vigilantismo. Fue diseñado para ser totalmente abierto. Cualquiera puede ser Anonymous”.En el nuevo video que hizo Vibes, Anonymous representa la justicia extrajudicial, el superhéroe entrando en lo que el curso normal de la ley no puede, una idea que puede parecer profundamente atractiva ahora que los encargados de hacer cumplir la justicia, la policía, parecen ser para algunos los fuente del crimen.Todas mis fuentes afiliadas a Anonymous me dijeron lo mismo: la gente regresaba a las salas de chat para coordinar nuevas “operaciones”. Así es como siempre ha funcionado Anonymous. Un video viral genera una ola de entusiasmo. Luego, el colectivo sin líder debate qué hacer. A veces se basa en actos performativos de protesta, como piratear escáneres policiales o cerrar brevemente un sitio web. Pero como ocurrió con BlueLeaks, a menudo los piratas informáticos más hábiles roban y filtran documentos destinados a apuntalar una causa política con pruebas sustanciales.

Sin embargo, tanto el grupo de personas como el movimiento han cambiado a lo largo de los años. Y para rastrear la trayectoria de Anonymous, es necesario entender cómo comenzó todo el proyecto: como una broma de adolescentes.

A mediados de la década de 2000, Aubrey Cottle formaba parte de un grupo de bromistas en línea que se llamaban a sí mismos “trolls” y orbitaban dos foros de mensajes en línea anárquicos: Something Awful y 4chan. Miles de usuarios estaban en estos foros, casi todos hombres jóvenes, pero entre ellos había una banda más acérrima que pasaba el rato en las mismas salas de chat, peleaban en línea y se conocían en la vida real. Se llamaron a sí mismos Anonymous. El nombre se deriva de la forma en que 4chan presenta los nombres de usuario. Si no se especifica ninguno, el sitio muestra “Anonymous” de forma predeterminada.

En 2007, un hombre apareció en la puerta de Cottle. Cottle tenía 20 años y aún vivía con su madre en Toronto. Como Cottle cuenta la historia (confirmada en parte por un amigo suyo), el hombre era del Servicio de Inteligencia de Seguridad de Canadá, el equivalente de la nación a la CIA. Cottle, curioso, lo llevó a su habitación, que estaba llena de discos duros, equipos de servidor y copias antiguas de la revista de hackers de los 90, 2600.“¿Estaría dispuesto a usar sus habilidades contra al-Qaeda y grupos terroristas?” le preguntó el agente. Varios pensamientos pasaron por la mente de Cottle: ¿Este tipo es real? Nunca trabajaría para los federales. ¿Debería borrar todo? Pero sobre todo se sentía como un fraude. El hombre pensó que era algo que no era.”¿Quieres que asalte foros de Internet por ti?” Preguntó Cottle.

A los trolls Anonymous les encantaba realizar “redadas” en otros sitios, inundando juegos en línea y salas de chat con su “ejército” de usuarios para interrumpir el espacio. Al igual que los crueles hermanos mayores, a menudo escogían el objetivo más fácil que podían encontrar: los niños más pequeños. Les encantó asaltar un juego para niños llamado Habbo Hotel alineando sus avatares para bloquear el acceso al grupo en línea.

Cuando 4chan comenzó a tomar medidas enérgicas contra la organización de redadas, Anonymous migró al sitio imitador de Cottle, 420chan, que había creado para discutir sus principales intereses: las drogas y la lucha libre profesional. Y Cottle se convirtió en el líder de facto de Anonymous, un papel que disfrutaba. Cottle me dijo que durante este tiempo codificó un conjunto de reglas medio en broma para el grupo que se conoció como las infames “Reglas de Internet”. Incluyeron “3. Somos Anonymous 4.Anonymous es legión 5. Anonymous nunca perdona ”.

Cottle y sus amigos también fueron los primeros en comenzar a usar la máscara de Guy Fawkes. Lo eligieron simplemente porque les encantó la película V de Vendetta , una adaptación cinematográfica de 2005 de un cómic de ficción distópica. V, el protagonista de la película, se disfraza para luchar contra un futuro estado policial fascista bombardeando edificios, invirtiendo la historia del Guy Fawkes original, que es vilipendiado en el folklore inglés por intentar hacer estallar el Parlamento en 1605.
Cottle le dijo al CSIS que pensaría en su oferta (que luego rechazó) y volvió al ciberacoso. Pero no mucho después de que las autoridades llegaran a la puerta de Cottle, Anonymous sería la noticia. Un afiliado de Fox en Los Ángeles había dirigido un segmento sobre el grupo, enmarcándolos como “piratas informáticos con esteroides”. El informe implicaba que Anonymous era quizás una organización terrorista, superponiendo la narración del segmento con imágenes de archivo de una furgoneta explotando.El segmento encantó a Anonymous. Hackear era algo que sus miembros hacían para divertirse. Ahora, a los ojos de los medios de comunicación y del gobierno, eran una camarilla oscura y poderosa, capaz de cualquier cosa. Era algo que la gente quería creer sobre ellos, algo que pudieran utilizar.

Anonymous pasó gran parte de 2007 acosando a Hal Turner, un presentador de radio neonazi, no porque el grupo fuera político durante este período, sino porque Turner demostró ser un blanco fácil. Cada semana, Anonymous obstruía sus líneas telefónicas, bajaba su sitio web o pedía cientos de pizzas en su casa. Pero la diversión terminó abruptamente cuando pirateó a Turner tan a fondo que descubrió que era un informante del FBI.

Después de Turner, Anonymous necesitaba un nuevo objetivo. Se trasladaron a la Iglesia de ciencielogia (cientologia), un enemigo recurrente de los piratas informáticos y los activistas por la libertad de información desde principios de la década de 1990. El catalizador de la nueva operación fue un video, el realizado por Housh. Usó la noticia de Fox como inspiración, dando a entender que Anonymous era una poderosa red de hackers internacionales. “A lo largo de los años te hemos estado observando”, anunció con una voz de computadora de texto a voz. “Somos legión.”Cuando el video se volvió viral, el entusiasmo alcanzó un máximo histórico. Anons fluyeron a las mismas salas de chat que alguna vez usaron para coordinar redadas, esta vez canalizando sus números en una serie de protestas callejeras contra la Cienciología en las principales ciudades del mundo. (Anonymous acusó a la Cienciología de estafar a sus seguidores con pseudociencia y de silenciar ilegalmente a los críticos). Varios cientos de personas asistieron a una protesta sobre la que informé en Nueva York, casi todas vestidas con máscaras de Guy Fawkes.

Para muchos, el cinismo del trolling se hizo añicos cuando se dieron cuenta de que podían producir cambios en el mundo real. Para sorpresa de ellos mismos, Anonymous había heredado un conflicto que se había estado librando desde la década de 1980. Por un lado estaban los piratas informáticos que querían emplear Internet como una herramienta para el empoderamiento personal; por el otro, estaban los gobiernos y las corporaciones, que lo utilizaron como panóptico para la recopilación de datos personales.

Actualmente, el movimiento Anonymous se dividió en facciones rivales de trolls y activistas. Cottle lideró el bando trolling, pero su contingente pronto perdió el control.

El momento decisivo llegó a finales de 2010, cuando una operación Anonymous para apoyar a Julian Assange y WikiLeaks se convirtió en un ataque masivo contra PayPal y Mastercard por bloquear las donaciones de WikiLeaks. Una vez más, siguiendo la atención de los medios, miles de Anon inundaron las salas de chat que habían utilizado anteriormente para coordinar las invasiones a los juegos de computadora, esta vez en un intento de deshabilitar sitios web corporativos.

En poco tiempo, Anonymous había descubierto planes para HBGary Federal, una empresa de seguridad; Palantir, el gigante de la vigilancia tecnológica; y la empresa de seguridad privada Berico Technologies para avergonzar a WikiLeaks utilizando trucos sucios de Nixon. La historia de la filtración de HBGary se convirtió en noticia de primera plana. Y las filas de Anonymous aumentaron aún más.

Los Anons involucrados en el hackeo formaron un grupo escindido, LulzSec (Lols Security), y emprendieron una ola de piratería de alto perfil, apuntando a las principales corporaciones como Sony y varias agencias gubernamentales cuando sintieron que estas organizaciones estaban pisoteando las libertades individuales, o simplemente para demostrar que podían. Pero en 2012, el FBI arrestó a uno de los miembros de LulzSec, Héctor “Sabu” Monsegur, un hombre de 28 años que vivía en viviendas públicas de la ciudad de Nueva York. Sabu se convirtió en informante y en el centro de una elaborada operación encubierta que resultó en el arresto de muchos de los principales participantes del grupo. (Monsegur ha negado ser responsable de esos arrestos, aunque no niega ser un informante del FBI).
Anonymous nunca se recuperó por completo. Quedaron pequeños grupos de Anons, pero la energía detrás del estandarte se disipó.El truco más destacado de Anonymous en los años siguientes se produjo en apoyo de las protestas de 2014 en Ferguson, Missouri. En respuesta a la muerte por disparos de la policía de Michael Brown, el grupo derribó los servidores web de la ciudad y publicó la dirección de la casa del jefe de policía. Cuando los funcionarios no se comunicaron con los detalles de la muerte de Brown, Anonymous filtró grabaciones de audio de los despachadores de emergencia que discutían el incidente. Sin embargo, cuando Anonymous anunció el nombre del tirador, nombró a la persona equivocada, dañando su reputación.

Entonces Anonymous sufrió otro golpe: el alt-right.

Fredrick Brennan tenía 12 años cuando descubrió 4chan en 2006. Cuando lo entrevisté para mi libro It Came From Something Awful, recordó la diversión y la “camaradería” de los días en que Anons se apiñaba en las salas de chat para atacar PayPal y Mastercard. Pero pasó su adolescencia luchando financieramente, rebotando entre trabajos mal pagados en la economía de trabajitos. Finalmente, decidió que estaba condenado a estar siempre en el fondo como un desertor “incel” (célibe involuntario). La copia de 4chan que fundó en 2013, 8chan, se convirtió en un caldo de cultivo muy popular para el “extremismo de extrema derecha”. Sin embargo, Brennan logró deshacerse de lo que describió como la ideología “tóxica” de los chans; su punto de inflexión llegó el año pasado, cuando una ola de tiradores masivos que se identificaron a sí mismos como incels fascistas citaron a 8chan como su inspiración. Desde entonces, ha estado trabajando para cerrar 8chan, ahora conocido como 8kun.

Las semillas de la extrema derecha siempre habían sido parte de la cultura de Anonymous. Aunque los ejércitos de trolls de Anonymous habían comenzado acosando a los neonazis en 2007, también habían cubierto sitios con esvásticas y calumnias racistas por impacto. Y, finalmente, los neonazis a los que apuntaban comenzaron a usar 4chan en sus esfuerzos de reclutamiento en línea.
Entonces, para 2016, los hacktivistas Anonymous habían regresado a los lugares donde una vez se habían organizado (salas de chat y foros adyacentes a 4chan) y comenzaron a luchar en la retaguardia. En 2018, Anonymous declaró la guerra a “QAnon”, una extraña teoría de la conspiración de la derecha alternativa que había sido iniciada en 4chan el año anterior por trolls de extrema derecha, pero que desde entonces se ha extendido al discurso republicano dominante.Algunos hackers de Anonymous ahora dedican su tiempo a rastrear y descubrir a los organizadores de la derecha alternativa, a menudo en las mismas redes que ocupaban a mediados de la era del trolling de mediados de la década de 2000.

¿Qué significa todo esto para el futuro de Anonymous?

Algunos miembros han cambiado su modus operandi. Varios me dijeron que ahora trabajan en silencio, y rara vez repiten el error que había llevado a muchos de ellos a la cárcel: dar a conocer lo que hacen. (Sin embargo, este no ha sido el caso de BlueLeaks. Un pirata informático involucrado en la filtración identificado como Anonymous y otros grupos Anonymous estaban felices de adoptar el hackeo bajo su estandarte).

Son más cautelosos que nunca, y a menudo se preguntan abiertamente quiénes son policías o informantes. Ya no se organizan en el arcaico Internet Relay Chat (IRC), creyendo que está comprometido, sino que prefieren clientes de chat cifrados de extremo a extremo más modernos, como Wire, Gajim o Signal. Para las redes sociales, usan Twitter casi exclusivamente, sintiendo que otras empresas no hacen lo suficiente para proteger la privacidad de los usuarios.

Y la edad ha traído la templanza. “Hemos crecido mucho, al menos yo, desde el comienzo de todo esto”, me dijo un activista de Anonymous que dirige la cuenta de Twitter @Anon2World. “En 2010-2012, hubiéramos diezmado todo lo que pudiéramos para hacer un punto; ahora nos damos cuenta de cómo podríamos afectar a las personas de manera negativa sin darnos cuenta”.
Esta vez, enfatizaron muchos miembros, les gustaría desempeñar un papel de apoyo a Black Lives Matter, como lo hicieron durante las protestas de Ferguson de 2014, cuando a pesar de sus tropiezos, algunos activistas de BLM agradecieron su presencia. Y a largo plazo, ahora parece que Anonymous podría estar con nosotros perennemente, floreciendo en momentos revolucionarios, cuando se siente como si un gran impulso pudiera producir un cambio.Pero existe otra posibilidad: que una vez más Anonymous será reformulado.

Anonymous comenzó con adolescentes pasando el rato en salas de chat. Se pusieron la máscara del superhéroe antifascista por diversión, pero con el tiempo aprendieron a interpretar el papel primero con estilo y luego con convicción.

Cuando los adolescentes comenzaron a pasar el rato en las salas de chat de Discord el mes pasado preguntándose cómo podían unirse a Anonymous, la respuesta de las cuentas de Twitter más grandes de Anonymous fue simple: hágalo usted mismo.

Muchos de los nuevos fanáticos de Anonymous provenían de TikTok y la comunidad de K-pop (pop coreano). A fines de mayo, los fanáticos del K-pop obstruyeron la aplicación de línea de información del Departamento de Policía de Dallas con videos de baile. Luego, impulsados ​​por cuentas de Twitter anónimas, reservaron cientos de miles de boletos para el desafortunado mitin de Trump en Tulsa, Oklahoma, en el que el presidente se encontró hablando con asientos en gran parte vacíos.

El patrón fue familiar: un grupo de adolescentes que se reunían en línea para consumir medios y luego se daban cuenta de que sus números eran tan fuertes que podían hacer algunas bromas épicas o convertirse en un colectivo político, o tal vez en ambas cosas. Como dijo el ex miembro de Anonymous Jake Davis en Twitter, “TikTok / Kpop … se siente como una versión más viral de las antiguas invasiones / redadas de 4chan … Esperando que Fox News haga un video espeluznante llamándolos hackers con esteroides”.

En V de Vendetta , después de que una pandemia desembocara en una dictadura fascista en el año 2020, todos se ponen la máscara de Guy Fawkes para derrocar al régimen.

Así es al menos como termina la versión cinematográfica.

Y si alguna vez hubo alguna diferencia entre nuestro mundo y el otro lado de la pantalla, parece que se borró hace mucho tiempo.