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Las tres vidas del ADN: o por qué no debemos fiarnos de una tecnología hasta que seamos capaces de hackearla

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Toda tecnología nueva tiene tres vidas antes de
alcanzar la mayoría de edad. Cuando Galileo terminó su nuevo telescopio y
lo orientó hacia el cielo, tuvo que llevarse una enorme decepción.
Durante siglos, los eruditos habían explicado que el mundo celeste era
perfecto, puro, insuperable; y sin embargo, resultaba que el Sol tenía
manchas y la Luna socavones. Que Saturno tenía dos asas como si fuera
una vasija y que, por si fuera poco, Júpiter estaba rodeado de cuatro
satélites.

¡Aquello era increíble! Toda la arquitectura del
universo con sus complejos, precisos y utilísimos mecanismos
ptolemaicos entraba en crisis por causa de un simple tubo de órgano con
dos lentes a cada lado. Galileo se paseó por toda Italia enseñando el
artefacto y maravillando a lo que seguro fueron miles de personas.

Cuando nuestra mejor prueba nos engaña

galileo
Nestor Alonso

Con él llegó la fama y el reconocimiento. No obstante, Galileo tenía
un problema. Y ese problema se llamaba carecer de una teoría óptica que
pudiera ayudar a estar seguros de que eso que veían eran, efectivamente,
planetas y no aberraciones, errores o ilusiones visuales. Cuando uno
enfoca al suelo, los errores se pueden corregir yendo al lugar en
cuestión y comprobando si eso que hemos visto está ahí.

Con el cielo, como es comprensible, la cosa es más compleja. Ahí, precisamente, era donde hacían agua las observaciones de Galileo. Alguien que, por otro lado, no es que fuera muy de fiar como se encargó de demostrar el astrónomo jesuita Giovanni Battista Riccioli.

No es algo teórico, es un riesgo tan real como la vida misma. En
1963, Peter van Kamp, uno de los astrónomos más respetados del momento, anunció
que tras examinar cientos de fotografías y realizar minuciosos
cálculos, la estrella de Barnard tenía dos enormes gigantes gaseosos
orbitando a su alrededor. Durante una década, la comunidad científica
internacional celebró haber encontrado los primeros planetas fuera del
sistema solar.

Hasta que en 1973 se descubrió que esos planetas no existían. Pero
Van Kamp que había dedicado subida a aquel extraño bamboleo de la
estrella de Barnard, nunca reconoció su error. Murió solo y sin
prestigio en el Amsterdam de 1995. Si la primera vida es el entusiasmo y
la segunda el desengaño, la tercera vida de toda tecnología tiene que
ver con entender sus límites y sus debilidades: los riesgos ciertos de
manipulación y mediatización.

Las tres vidas del ADN antes de la mayoría de edad

Louis Reed 747388 Unsplash 8

El entusiasmo y la desconfianza llevan acompañando a
los tests genéticos desde casi el primer momento: la lucha judicial
para que se permitieran este tipo de pruebas como elementos para
condenar y exculpar acusados son ya parte de la historia legal del mundo
desde que Colin Pitchfork fuera condenado en 1986 por una prueba de
ADN.

Y, sin embargo, con la “democratización” de los tests de ADN, esta
tecnología ha experimentado un proceso parecido. Antonio Villarreal nos
contaba los problemas de las pruebas de genotipado probabilístico y cómo no deben ser usadas como única prueba de las misma forma que el telescopio de Galileo no podía usarse como única prueba.

Como decía Cefe Varón, “antes los test para obtener el genoma
advertían de que su fiabilidad era de un 95%. Dan Graur bromeaba que mejor era darte el genoma de un chimpancé, que sabemos que es un 98% el nuestro”. Rodrigo Villalobos,
nuestro arqueólogo de guardia, suele decir que “a la paleogenética le
quedan unos años” aún para alcanzar plena madurez. “El radiocarbono por
ejemplo tardó décadas en ser más o menos fiable”. Pero a esas
limitaciones, podíamos añadir ciertas novedades.

Porque, sin embargo, hay una vuelta más. En el caso de la astronomía,
esa tercera vuelta vino en plena Guerra Fría. ¿Hasta qué punto el
enemigo podía manipular nuestros sistemas de detección? ¿Hasta qué punto
podíamos hacerlo nosotros con los suyos? ¿Cómo podíamos ocultar
nuestros nuevos desarrollos? Como explican los historiadores del asunto,
el auge y muerte del fenómeno OVNI tiene mucho que ver con ese proceso
que hubo de darse en la sociedad sobre los límites de nuestros sistemas astronómicos y los riesgos de manipulación.

En el caso del ADN esa tercera vida empieza ahora. Hace una década, se demostró que se podían fabricar ‘pruebas de ADN’ sin mayor problema técnico
y, en 2017, un grupo de investigadores de la Universidad de Washington
demostró que era posible codificar un virus informático en una muestra
de ADN de tal forma que al ser secuenciada tomara el control del
ordenador en cuestión y destrozar la base de datos.

¿De verdad podremos fiarnos del ADN en el futuro? No está claro, pero no hace falta. Nunca podremos fiarnos a ciencia cierta de nada. Y esa es una lección importante: cada prueba es un trocito de evidencia que debe encajar en estructuras más complejas y sólidas. De hecho, solo cuando seamos conscientes de eso es cuando podemos usar bien el ADN.

Fuente

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